22 octubre 2011

África.Fallas Geológicas y Sísmicas

La Placa Africana es una placa tectónica continental que cubre el continente de África y que se extiende hacia el oeste hasta la dorsal mesoatlántica.
Las placas limítrofes son:
Al Este la Placa Australiana, la Placa India y la Placa Arábiga.
Todos los límites de la placa Africana son muy divergentes, excepto el que tiene con la placa Euroasiática. La placa abarca varios bloques continentales estables de viejas rocas, los cuales formaron el continente africano durante la existencia de Gondwana hace unos 550 millones de años. Estos bloques son, del Sur al Norte, el Kalahari, Congo, Sáhara y el bloque africano del oeste. Cada uno de estos bloques se pueden subdividir en bloques más pequeños y uniformes.
Uno de los aspectos más importantes de la placa es el Gran Valle del Rift en el Este, una fractura que está separando a una porción del continente, y de la placa, que eventualmente dividirá la Placa Africana en dos: la Placa de Nubia y la Placa Somalí.
 Actualmente muchos textos científicos ya explicitan estas dos Placas. Así, por ejemplo, se dice que el estrecho de Gibraltar separa la Placa Euroasiática de la Placa de Nubia.

El movimiento de la placa africana es hacia el Norte a unos 2,15 centímetros cada año, lo cual la llevará a unirse al extremo sur de España dentro de 650.000 años, separando el mar Mediterráneo del océano Atlántico.



El Gran Valle del Rift es una gran fractura geológica cuya extensión total es de 4.830 kilómetros en dirección norte-sur.
 Aunque generalmente se habla de este valle para referirse sólo a su parte africana, desde Yibuti a Mozambique, lo cierto es que el mar Rojo y el valle del río Jordán también forman parte de él.

 Comenzó a formarse en el sureste de África (donde es más ancho) hace unos 30 millones de años y sigue creciendo en la actualidad, tanto en anchura como en longitud, expansión que con el tiempo se convertirá en una cuenca oceánica (de hecho, ya lo es en la zona del mar Rojo gracias a su comunicación con el océano Índico).

 Los constantes temblores de tierra y emersiones de lava contribuyen a este crecimiento y, de seguir a este ritmo, el fondo del valle quedará inundado por las aguas marinas de forma total dentro de 10 millones de años. Con ello, África se habrá separado en dos continentes distintos que procederán a separarse más aún hasta formar un nuevo océano.

Su génesis se produce por la quiebra de la roca al expandirse la corteza terrestre por los procesos tectónicos en ese punto (borde divergente).
 El proceso es inverso a la colisión de placas tectónicas que forman cadenas montañosas como el Himalaya o los Alpes
Se forma una larga zanja con laderas de gran pendiente. La zona rocosa central se fragmenta y se derrumba periódicamente, creando fallas normales en las que los bloques de roca ejercen un deslizamiento vertical. En muchos lugares estos movimientos forman grandes escalones donde los bloques centrales se hunden formando un graben. Por todo el Valle del Rift la corteza terrestre es calentada por el magma derretido que asciende a la superficie por las fisuras y conos volcánicos.



Parte I. El Rift de África Oriental
El sistema del Rift en África oriental (EARS) es una de las maravillas geológicas del mundo
 Los geólogos todavía están discutiendo exactamente cómo se produce la dislocación, pero el proceso está tan bien representado en África oriental (Etiopía, Kenia, Uganda y Tanzania) que los geólogos han concedido un nombre a la nueva placa,  la placa de Nubia, mientras que la placa mas pequeña  que se está alejando ha sido nombrada la placa de Somalia (Figura 1).
Hacer click en la imágenes para verlas mas grandes.

Figura 1
 Estas dos placas se alejan forman entre sí y también fuera de la placa árabe al norte. El punto en el que estas tres placas se encuentran en la región de Afar, en Etiopía forman lo que se llama un cruce triple. Sin embargo, todos los rifting en el este de África no se limita a la región del Cuerno de África, hay un montón de rifting actividad más al sur, así, que se extiende en Kenia y Tanzania y en la región de los Grandes Lagos de África.

¿Qué es el Sistema de Rift de África Oriental?

La brecha más antigua y mejor definida se produce en la región de Afar, en Etiopía y esta brecha se refiere generalmente como el Rift de Etiopía. Más al sur una serie de grietas que se producen son una rama occidental, el "Lago Albert Rift" o "Rift Albertine" que contiene los Grandes Lagos de África Oriental, y una rama oriental que divide más o menos a el norte de Kenia a el sur en una línea ligeramente al oeste de Nairobi (Figura 2).
Figura 2
 Estas dos ramas en conjunto han recibido el nombre de Rift de África Oriental (EAR), mientras que las partes de la rama oriental han sido diversamente denominada Rift en Kenia o el Gregory Rift.



 Las dos ramas de EAR se agrupan a menudo con el Rift de Etiopía para formar el Sistema de Rift de África Oriental (EARS). El sistema de ruptura completa por lo tanto, se extiende de 1000 de kilómetros sólo en África y varios más 1.000 si se incluye el Mar Rojo y el Golfo de Adén como extensiones.
Además hay otras bien definidas, pero definitivamente las estructuras son más pequeñas, llamadas fosas tectónicas  y están claramente asociadas geológicamente con las divisiones principales

Como  la Falla de Nyanza, en el oeste de Kenia, cerca del lago Victoria. Por lo tanto, lo que la gente podría pensar que una grieta única en algún lugar de África del Este es en realidad una serie de cuencas rift diferentes, todas  relacionadas con la geología y la topografía de África oriental.


¿Cómo se forman los  Rifts?

El mecanismo exacto de la formación de grieta es un debate en curso entre los geólogos y geofísicos. Un modelo popular es  que el flujo de calor elevado del manto (en sentido estricto de la astenosfera) está causando un par de térmicas "bultos" en el centro de Kenia y la región de Afar, en centro-norte de Etiopía.
 Estas protuberancias pueden ser fácilmente vistos como montañas elevadas en los mapas topográficos de la zona (Figura 1).
Ya que estos forman protuberancias, se estiran y se fractura la corteza quebradiza exterior en una serie de fallas normales que forman la estructura de horst y graben clásico de los valles del Rift .

 El pensamiento geológico más reciente sostiene que son iniciadas por plumas del manto en el continente y el calentamiento de la corteza que recubre y hace que se expanda y la fractura.
El punto desde el cual se irradian los tres poderes de "punto triple", y está bien ilustrado en la región Afar de Etiopía donde dos ramas están ocupadas por el Mar Rojo y el Golfo de Aden,y  la tercera hacia el sur a través de Etiopia.


El proceso de estiramiento asociado con la formación de grieta es a menudo precedida por enormes erupciones volcánicas que se derivan en grandes áreas y por lo general conservan / expuestos los flancos de la grieta. Estas erupciones son considerados por algunos geólogos "basaltos de inundación" - la lava se hizo erupción a lo largo de las fracturas (en lugar de en los volcanes individuales) y se extiende sobre la tierra en las hojas como el agua durante una inundación.

 Tales erupciones pueden cubrir áreas grandes de tierra y desarrollar enormes espesores (las Trampas de Deccan de la India y las Trampas de Siberia son ejemplo).

 Si el estiramiento de la corteza continúa, se forma una "zona de estirado" de la corteza adelgazada que consiste en una mezcla de basalto y las rocas continentales que finalmente cae por debajo del nivel del mar, como ha ocurrido en el Mar Rojo y el Golfo de Adén. Además el  estiramiento conduce a la formación de la corteza oceánica y el nacimiento de una cuenca oceánica.



Parte II. El Rift de África Oriental

Si el proceso de separación descrito se produce en un entorno continental, entonces tenemos una situación similar a lo que está ocurriendo ahora en Kenia, donde el este de África / Gregory Rift se está formando. En este caso se conoce como "rifting continental" (por razones obvias) y ofrece un vistazo a lo que pudo haber sido el desarrollo temprano del Rift de Etiopía.


Como se mencionó en la Parte I, la dislocación de África oriental se complica por el hecho de que dos ramas se han desarrollado, uno al oeste que alberga los Grandes Lagos Africanos (donde la grieta esta llena de agua) y otra fisura casi en paralelo a unos 600 kilómetros al este, que casi divide Kenia de norte a sur antes de entrar en Tanzania, donde al parecer termina. (Figura 2).

Imagen de la NASA .Lago Victoria.
 El Lago Victoria se encuentra entre estas dos ramas. Se cree que estas divisiones son en general las suturas entre las antiguas masas continentales que colisionaron hace billones de años para formar el cratón africano y que la división en torno a la región del Lago Victoria se produjo debido a la presencia de un pequeño núcleo de roca metamórfica antigua, el  cratón de Tanzania.

¿Qué más podemos decir acerca de Etiopía y Kenia?

Mucho en realidad, a pesar de que las ramas oriental y occidental fueron desarrollados por los mismos procesos que tienen caracteres muy diferentes.
 La rama oriental se caracteriza por una mayor actividad volcánica, mientras que la rama occidental se caracteriza por cuencas mucho más profundas que contienen grandes lagos y gran cantidad de sedimentos (incluyendo los lagos Tanganica, el segundo lago más profundo del mundo, y Malawi).
Recientemente, las erupciones de basalto y la formación de grietas activas que se han observado en el Rift de Etiopía,  nos permite observar directamente la formación inicial de las cuencas oceánicas en la tierra.

 Esta es una de las razones por las cuales el sistema del Rift de África es tan interesante para los científicos. La mayoría de fracturas en otras partes del mundo han progresado hasta el punto que ahora están bajo el agua o se han rellenado con sedimentos y por lo tanto difíciles de estudiar directamente.
 El sistema del Rift en África oriental sin embargo, es un laboratorio de campo excelente para el estudio de un sistema moderno, de forma activa el desarrollo de la grieta.

Esta región también es importante para comprender las raíces de la evolución humana. Muchos fósiles de homínidos se encuentran dentro de la grieta, y actualmente se piensa que la evolución de la fisura puede haber desempeñado un papel integral en la formación de nuestro desarrollo.
 La estructura y evolución de la grieta puede haber hecho de África más sensible a los cambios climáticos que conducen a muchas alteraciones  entre períodos húmedos y áridos.

 Esta presión ambiental podría haber sido el impulso necesario para que nuestros antepasados ​​pasaran a convertirse en bípedos y más inteligente en su intento de adaptarse a los climas cambiantes (ver Geotimes 2008 artículos: meciendo la cuna de la Humanidad por Beth Christensen y Maslin Marcos, y las hipótesis tectónica de los Derechos Humanos La evolución por M. Royhan Gani y Nahid Gani DS).